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Samuel Johnson

Date de naissance: 18. septembre 1709
Date de décès: 13. décembre 1784

Samuel Johnson , né le 18 septembre 1709 et mort le 13 décembre 1784, est l'un des principaux auteurs de la littérature britannique. Poète, essayiste, biographe, lexicographe, traducteur, pamphlétaire, journaliste, éditeur, moraliste et polygraphe, il est aussi un critique littéraire des plus réputés. Ses commentaires sur Shakespeare, en particulier, sont considérés comme des classiques. Anglican pieux et fervent Tory , il a été présenté comme « probablement le plus distingué des hommes de lettres de l'histoire de l'Angleterre ». La première biographie lui ayant été consacrée, The Life of Samuel Johnson de James Boswell, parue en 1791, est le « plus célèbre de tous les travaux de biographie de toute la littérature ». Au Royaume-Uni, Samuel Johnson est appelé « Docteur Johnson » en raison du titre universitaire de Doctor of Laws, docteur en droit, qui lui fut accordé à titre honorifique.

Né à Lichfield dans le Staffordshire, il a suivi les cours du Pembroke College à Oxford pendant un an, jusqu'à ce que son manque d'argent l'oblige à le quitter. Après avoir travaillé comme instituteur, il vint à Londres où il commença à écrire des articles dans The Gentleman's Magazine. Ses premières œuvres sont la biographie de son ami, le poète Richard Savage, The Life of Mr Richard Savage , les poèmes London et The Vanity of Human Wishes et une tragédie Irene.

Toutefois, son extrême popularité tient d'une part à son œuvre majeure, le Dictionary of the English Language, publié en 1755 après neuf années de travail, et d'autre part à la biographie que lui a consacrée James Boswell. Avec le Dictionary, dont les répercussions sur l'anglais moderne sont considérables, Johnson a rédigé à lui seul l'équivalent, pour la langue anglaise, du Dictionnaire de l'Académie française. Le Dictionary, décrit par Batte en 1977 comme « l'un des plus grands exploits individuels de l'érudition », fit la renommée de son auteur et, jusqu'à la première édition du Oxford English Dictionary en 1928, il était le dictionnaire britannique de référence. Quant à la Vie de Samuel Johnson par Boswell, elle fait date dans le domaine de la biographie. C'est de cet ouvrage monumental que proviennent nombre de bons mots prononcés par Johnson, mais aussi beaucoup de ses commentaires et de ses réflexions, qui ont valu à Johnson d'être « l'Anglais le plus souvent cité après Shakespeare ».

Ses dernières œuvres sont des essais, une influente édition annotée de The Plays of William Shakespeare et le roman largement lu Rasselas. En 1763, il se lie d'amitié avec James Boswell, avec qui il voyage plus tard en Écosse ; Johnson décrit leurs voyages dans A Journey to the Western Islands of Scotland . Vers la fin de sa vie, il rédige Lives of the Most Eminent English Poets , un recueil de biographies de poètes des XVIIe et XVIIIe siècles.

Johnson était grand et robuste, mais ses gestes bizarres et ses tics étaient déroutants pour certains lorsqu'ils le rencontraient pour la première fois. The Life of Samuel Johnson et d'autres biographies de ses contemporains décrivaient le comportement et les tics de Johnson avec tant de détails que l'on a pu diagnostiquer ultérieurement qu'il avait souffert du syndrome de Gilles de la Tourette, inconnu au XVIIIe siècle, pendant la majeure partie de sa vie. Après une série de maladies, il meurt le 13 décembre 1784 au soir, et est enterré à l'abbaye de Westminster, à Londres. Après sa mort, Johnson commence à être reconnu comme ayant eu un effet durable sur la critique littéraire, et même comme le seul grand critique de la littérature anglaise. Wikipedia

„Une grande confiance en soi est la première condition des grandes entreprises.“

—  Samuel Johnson

Self-confidence is the first requisite to great undertakings.
en

„Les crimes les plus exécrables sont parfois commis sans aucune tentation apparente.“

—  Samuel Johnson

The most execrable crimes are sometimes commited without apparent temptation.
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„Il met ses mots hors de l'ordre commun, apparemment persuadé, avec quelques candidats ultérieurs à la gloire, que de ne pas écrire en prose est certes la même chose qu'écrire de la poésie.“

—  Samuel Johnson

He puts his words out of the common order, seeming to think, with some later candidates for fame, that not to write prose is certainly to write poetry.
en

„Du docteur Goldsmith, il disait: "Aucun homme n'était plus sot quand'il n'avait pas un stylo à la main, ou plus sage quand il en avait."“

—  Samuel Johnson

Of Dr.Goldsmith he said, "No man was more foolish when he had not a pen in his hand, or more wise when he had.
en

„Ne vous habituez pas à ne considérer la dette que comme un embarras; vous y verrez une calamité. La pauvreté nous prive de tant de manières de faire le bien, et produit tant d'inaptitude à résister au mal, naturel et moral, qu'il faut l'éviter par tout moyen que la vertu permette.“

—  Samuel Johnson

Do not accustom yourself to view debt only as an inconvenience; you will find it a calamity. Poverty takes away so many means of doing good, and produces so much inability to resist evil, both natural and moral, that it is by all virtuous means to be avoided.
en

„À mesure que j'en sais plus sur les hommes, j'en attends moins d'eux, et désormais je suis prêt à dire que quelqu'un est "bon" plus aisément qu'autrefois.“

—  Samuel Johnson

As I know more about mankind, I expect less of them, and am ready now to call a man a good man, upon easier terms that I was formerly.
en

„Celui qui ne sait pas où aller n'a aucune hâte de bouger.“

—  Samuel Johnson

He knows not wither to go is in not haste to move.
en

„La connaissance est de deux types. Nous connaissons nous-mêmes un sujet, ou nous savons où trouver des informations à ce sujet.“

—  Samuel Johnson

Knowledge is of two kinds. We know a subject ourselves, or we know where we can find information upon it.
en

„In order that all men may be taught to speak truth, it is necessary that all likewise should learn to hear it.“

—  Samuel Johnson, The Rambler

No. 96 (16 February 1751)
Source: The Rambler (1750–1752)

„Hope is itself a species of happiness, and, perhaps, the chief happiness which this world affords“

—  Samuel Johnson

Letter, June 8, 1762 [to an unnamed recipient], p. 103
Life of Samuel Johnson (1791), Vol I
Contexte: Hope is itself a species of happiness, and, perhaps, the chief happiness which this world affords: but, like all other pleasures immoderately enjoyed, the excesses of hope must be expiated by pain; and expectations improperly indulged must end in disappointment. If it be asked, what is the improper expectation which it is dangerous to indulge, experience will quickly answer, that it is such expectation as is dictated not by reason, but by desire; expectation raised, not by the common occurrences of life, but by the wants of the expectant; an expectation that requires the common course of things to be changed, and the general rules of action to be broken.

„Every man is rich or poor according to the proportion between his desires and his enjoyments“

—  Samuel Johnson, The Rambler

No. 163 (8 October 1751)
The Rambler (1750–1752)
Contexte: Every man is rich or poor according to the proportion between his desires and his enjoyments; any enlargement of wishes is therefore equally destructive to happiness with the diminution of possession, and he that teaches another to long for what he never shall obtain is no less an enemy to his quiet than if he had robbed him of part of his patrimony.

„That it is doubted by single cavillers can very little weaken the general evidence, and some who deny it with their tongues confess it by their fears.“

—  Samuel Johnson, livre The History of Rasselas, Prince of Abissinia

Source: The History of Rasselas, Prince of Abissinia (1759), Chapter 31
Contexte: “That the dead are seen no more,” said Imlac, “I will not undertake to maintain against the concurrent and unvaried testimony of all ages and of all nations. There is no people, rude or learned, among whom apparitions of the dead are not related and believed. This opinion, which perhaps prevails as far as human nature is diffused, could become universal only by its truth: those that never heard of one another would not have agreed in a tale which nothing but experience can make credible. That it is doubted by single cavillers can very little weaken the general evidence, and some who deny it with their tongues confess it by their fears.
“Yet I do not mean to add new terrors to those which have already seized upon Pekuah. There can be no reason why spectres should haunt the Pyramid more than other places, or why they should have power or will to hurt innocence and purity. Our entrance is no violation of their privileges: we can take nothing from them; how, then, can we offend them?”

„Patriotism is not necessarily included in rebellion. A man may hate his king, yet not love his country.“

—  Samuel Johnson

The Patriot (1774)
Contexte: Some claim a place in the list of patriots, by an acrimonious and unremitting opposition to the court. This mark is by no means infallible. Patriotism is not necessarily included in rebellion. A man may hate his king, yet not love his country.

„Strange! that this general fraud from day to day
Should fill the world with wretches undetected.“

—  Samuel Johnson

The Tragedy of Irene (1749), Act III, Sc. 2
Contexte: To-morrow's action! Can that hoary wisdom,
Borne down with years, still doat upon tomorrow!
That fatal mistress of the young, the lazy,
The coward, and the fool, condemn'd to lose
A useless life in waiting for to-morrow,
To gaze with longing eyes upon to-morrow,
Till interposing death destroys the prospect
Strange! that this general fraud from day to day
Should fill the world with wretches undetected.
The soldier, labouring through a winter's march,
Still sees to-morrow drest in robes of triumph;
Still to the lover's long-expecting arms
To-morrow brings the visionary bride.
But thou, too old to hear another cheat,
Learn, that the present hour alone is man's.

„It is seldom that we find either men or places such as we expect them.“

—  Samuel Johnson, The Idler

No. 58 (May 26, 1759)
The Idler (1758–1760)
Contexte: It is seldom that we find either men or places such as we expect them.... Yet it is necessary to hope, though hope should always be deluded, for hope itself is happiness, and its frustrations, however frequent, are yet less dreadful than its extinction.

„Ye Fops, be silent: and ye Wits, be just.“

—  Samuel Johnson

The Tragedy of Irene (1749), Prologue
Contexte: Unmoved though Witlings sneer and Rivals rail,
Studious to please, yet not ashamed to fail.
He scorns the meek address, the suppliant strain.
With merit needless, and without it vain.
In Reason, Nature, Truth, he dares to trust:
Ye Fops, be silent: and ye Wits, be just.

„Truth, Sir, is a cow which will yield such people no more milk, and so they are gone to milk the bull.“

—  Samuel Johnson

July 21, 1763, p 514 http://books.google.com/books?id=JOseAAAAMAAJ&q="Truth+Sir+is+a+cow+which+will+yield+such+people+no+more+milk+and+so+they+are+gone+to+milk+the+bull1"&pg=PA514#v=onepage
Life of Samuel Johnson (1791), Vol I
Contexte: Hume, and other sceptical innovators, are vain men, and will gratify themselves at any expence. Truth will not afford sufficient food to their vanity; so they have betaken themselves to errour. Truth, Sir, is a cow which will yield such people no more milk, and so they are gone to milk the bull. If I could have allowed myself to gratify my vanity at the expence of truth, what fame might I have acquired.

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